Oprichter Baba Sylla:

“Mijn droom is Orange Babies op te heffen”

Hij is de medeoprichter van de organisatie die en ervoor zorgde dat 500.000 baby’s zonder aids werden geboren uit door HIV besmette moeders. Twintig jaar lang leidde Thierno Baba Sylla de organisatie Orange Babies, maar zijn ultieme hoop is dat die organisatie zo snel mogelijk overbodig zal zijn. Dat aids ook voorgoed in Afrika zal worden verslagen.

Het waren drie mannen uit de wereld van de mode die vonden dat ze iets moesten doen naast hun werk in de wereld van glamour, foto-shoots en catwalks. Hun agency Orange House die zo’n beetje alle belangrijke stylisten, make-up artists maar ook modellen in Nederland vertegenwoordigde gaf onvoldoende bevrediging. Ze wilden iets doen waar de wereld een stukje beter van werd. Baba kwam met het idee.

Hij werd geboren in Senegal, op zijn 12e het huis uitgestuurd en kwam via zijn pleegouders via een universitaire studie in Parijs in Nederland terecht. De aanleiding heeft hij al honderden keren verteld. Hij was op een dag op bezoek bij zijn vader in zijn geboortedorp. Er was daar een vrouw met aids die om onderdak vroeg bij zijn vader. Baba weerhield zijn vader ervan haar te helpen omdat hij bang was dat zij de hele familie zou besmetten. Later, terug in het Amsterdam begon er iets te knagen bij Sylla. Samen met zijn partner John Kattenberg en Stef Bakker bedacht hij Orange Babies, een organisatie die nu twintig jaar bestaat en in drie Afrikaanse landen honderdduizenden babies heeft gered van het wijdverspreide HIV-virus.

Orange Babies viert haar twintig jarig bestaan met een bescheiden feestje in Amsterdam. Ter ere van het jubileum ontwikkelde Sogoodtowear een aantal speciale styles in een diervriendelijke cashmere blend, waarvan de opbrengst naar Orange Babies gaat. Net als Orange Babies zet Sogoodtowear zich in voor de allerarmsten in de wereld, om hen een kans te geven op een gezond en menswaardig bestaan.

Baba Sylla: “Een feest dat eigenlijk niet gevierd zou moeten worden, want eigenlijk is het droevig dat Orange Babies nog moet bestaan. Twintig jaar geleden zijn we begonnen in Soweto, de grootste sloppenwijk van Kaapstad. Daar alleen worden per jaar 30.000 babies geboren, meer dan in heel Nederland.  We begonnen een samenwerking met Glenda Gray die er een kliniek voor zwangere door HIV besmette vrouwen runde. Dat ging tegen alles in. De toenmalige president Mbeki ontkende gewoonweg dat er zoiets als HIV bestond in Zuid-Afrika. Het was een complot van blanken om het land te ondermijnen. Wij werden afgeschilderd als verraders van ons volk. Alle artsen waren blank. Ze zeiden dat ik ook een onderdeel was van het complot. De medicijnen die we gaven waren volgens hen om de mensen te vergiftigen.”

In het begin was het pijnlijk hoe Orange Babies met het beperkte budget (20.000 gulden in het eerste jaar) de boel op de rit moest krijgen.

“Elke ochtend stonden er tweehonderd zwangere vrouwen. We moesten dan in de wachtkamer bepalen wie we konden helpen en wie we naar huis moesten sturen. We kozen de mensen die er fysiek het ergste aan toe waren. Want hoe zieker je bent, hoe meer kans dat je de HIV op je baby overdraagt. De rest stuurden we naar huis. Jij wel, jij niet, jij wel. Vreselijk, vreselijk.  Er zitten mensen die smeken. Het was echt killing. Iedere keer als ik thuiskwam vertelde ik dat aan mijn vrienden. Het kost maar 25 gulden om een kind te redden.”

Het sloeg aan. Aan het eerste gala dat Orange babies organiseerde werkten wereldberoemde modellen, visagisten, modeontwerpers en stylisten gratis mee. Bekende Nederlanders, die ook nu nog als ambassadeur voor hen werken, gaven zich spontaan op.

“Na een paar jaar hadden we al 13 klinieken in Soweto waarin we mensen op HIV testten. Was je positief dan werd je naar het Baragwanath-ziekenhuis (een van de grootste ziekenhuizen van de wereld in Johannesburg) gestuurd voor medicijnen. Was je negatief en had je dus geen HIV, dan hadden we een compleet programma om te zorgen dat je ook negatief bleef. Daarvoor moesten we ook stimulansen verzinnen. Elke keer als de vrouwen naar de kliniek kwamen kregen ze een voedselpakket, ook na de geboorte van het kind. In het Bara-ziekenhuis liepen ook teams van ons. Die zorgden ervoor dat de mensen hun medicijnen gingen slikken.

In Soweto hebben veel mensen geen werk. Die hangen dan overdag in een gemeenschapslokaal of een bar. Baba Sylla bedacht daarom de zogenaamde milkbars. “Daar konden de moeders gratis babymelk halen. We konden ze voorlichten en opnieuw testen om bij te houden of ze HIV-negatief bleven. Net als dat we ervoor zorgden dat de vrouwen die wel HIV positief werden hun medicijnen precies op tijd slikken. In het begin dachten veel mensen dat het uitrollen van HIV therapie in Afrika heel moeilijk was omdat Afrikanen het niet zo nauw nemen met de tijd. Maar ik vind dat zo’n cliche! Elk zwangere vrouw wil haar ongeboren baby behoeden voor het  HIV virus. We hebben laten zien dat die groep het uitstekend deed met medicijn inname. Het werd een enorm succes.

“Vijfhonderdduizend baby’s geboren zonder HIV. Dat is een resultaat waar ik ontzettend trots op ben. Daarnaast heeft Orange baby’s honderden jongens en meisjes geholpen om te kunnen studeren aan een universiteit. Heel veel vrouwen die door de aids werden uitgestoten door hun familie hebben we onderdak geboden in opvanghuizen die we daarvoor hebben gebouwd. We zorgden voor hun identiteitspapieren, want op papier bestonden ze niet meer. Zo hebben we ook scholen gebouwd, weeshuizen en kraamklinieken. Want eerst lagen onze vrouwen in gewone ziekenhuizen op de kraamafdeling gescheiden door een gordijn naast de patiënten met tuberculose. Het percentage van de kindersterfte was hoog en is enorm gedaald. Binnen tien jaar was ook het aantal HIV-babies gedaald van 35% naar onder de 2%. Een enorm succes dat we later hebben gekopieerd naar andere landen, naar Namibie en Zambia.”

“Fondsen werven is beslist niet makkelijk. Iedereen was eind jaren negentig al een beetje klaar met aids. Veel mensen zeggen ook: het is je eigen schuld, dan moet je jezelf maar beter beschermen als je seks hebt. We proberen zoveel mogelijk op een eigen manier fondsen te werven. We organiseren fietstochten in Afrika waarbij mensen ook vrijwilligerswerk doen voor Orange Babies. Voor bedrijven organiseren we projecten op maat, ze kunnen een weeshuis bouwen of een nieuwe kliniek. Natuurlijk hebben we ook gewone donateurs waar je met een paar euro per maand een baby kan redden.”

Het project met Sogoodtowear geeft mensen ook de mogelijkheid om bij te dragen aan Orange Babies en er ook iets moois voor terug te krijgen. Een warme cashmere trui, een muts of een luxe shawl. De items die Sogoodtowear ontwikkelde voor Orange Babies zijn heel geschikt als cadeau voor de feestdagen. De opbrengst gaat in zijn geheel naar Orange Babies en je zorgt voor een stukje werkgelegenheid in een heel ander werelddeel.

Ik ben 55. Door de VN is het jaar 2032 is gekozen als einde van HIV/aids. Dat ga ik halen. Op mijn 68e kan ik dan stoppen. Hoe zien die komende twaalf jaar eruit? Wij willen er liever eerder mee klaar zijn en zorgen dat er een nieuwe generatie zonder HIV klaar staat.  Mijn ultieme droom is de opheffing van deze organisatie. Als iemand die positief is begint met medicijnen is hij of zij al na drie maanden niet meer meetbaar HIV positief en kan het virus niet meer overbrengen. Als iedereen medicijnen krijgt kan er niet meer verder besmet worden. Het enige wat dan nodig is, is de mensen te testen en te zorgen dat er voldoende medicijnen zijn.

Baba Sylla is een enorme optimist: “Heel soms denk ik: waar ben ik mee bezig? en zakt de moed me in de schoenen. Dan ga ik hardlopen of ik zet harde muziek op en ga dansen. Of ik laaf me aan de mooie, goede verhalen over wat we daar hebben bereikt.  Dat kinderen “Uncle Baba” zeggen, kinderen die dankzij ons in leven zijn gebleven, dan weet ik: dat is de reden om door te gaan.”

SoGoodToWear celebrates 20 years Orange Babies

So Good To Wear believes that clothes can change the world.

Unfortunately, Orange Babies is celebrating its 20th birthday this year.
Unfortunate because that means they are still needed in Africa to prevent babies from being born with HIV.
So Good To Wear wants to help Orange Babies achieve their goal so they won’t be needed anymore in the future.

To that end, we produced a limited edition scarf, sweater and beanie in the colours orange and black. Be sure to get one in our shop. The entire revenue of the project will be donated to Orange Babies.

You  can preorder the sweater, hat or scarf in our webstore now, we expect to deliver it to you before world aids day December 1st.
If orange is not your favorite colour, or if you prefer another item from the store, just make sure to enter the code ORANGEBABIES20, and we’ll donate 20% of your purchase to Orange Babies.
Thank you so much for your support.

Visit our shop